Durante las primeras horas de vida de un bebé, los médicos elaboran diversos analisis clínicos para verificar su estado de salud. Uno de los exámenes diagnósticos mas frecuentes en España es la prueba del talón, una extracción de sangre en esta zona del pie que se efectua a las 48 horas del nacimiento. El objetivo de este analisis es descartar que el diminuto sufra enfermedades congénitas metabólicas, alteraciones cerebrales o neurológicas, problemas respiratorios o trastornos de crecimiento. Si los resultados son positivos, los facultativos pueden tomar medidas de forma precoz y tratar a los chicos antes de que aparezcan los primeros síntomas.

La prueba del talón se lleva a cabo para diagnosticar de forma temprana fundamentales patologías como el hipotiroidismo congénito. Esta enfermedad metabólica provoca la disminución de la síntesis —y, en casos excepcionales, la no producción— de la hormona tiroidea en un recién nacido. Una falla en esta hormona no tratada a tiempo puede conllevar graves trastornos neurológicos, incorporando una grave discapacidad intelectual y límites en el crecimiento. Diagnosticar a tiempo esta condición es fundamental, un logro que obtuvó una científica pionera, actualmente fallecida, Gabriela Morreale, desconocida por la comunidad a pesar de sus importantísimas investigaciones.

Pionera en el repaso de las hormonas y el yodo

Gabriela Morreale nació en Milán (Italia) y se licenció en Ciencias Químicas por la Universidad de Granada. Tras defender su tesis doctoral, enfocada por el profesor Enrique Gutiérrez Ríos, la investigadora desarrolló una estancia postdoctoral en Holanda para volver de nuevo a España, donde llevaría a cabo toda su version científica. Junto a su pareja, el también investigador Francisco Escobar del Rey, fallecido hace 2 años, llevó a cabo extraordinarios mejoras en el campo de la Endocrinología y de la Fisiopatología tiroidea.

Ambos desarrollaron una metodología innovadora para resolver el yodo que se consumía en España, lo que permitió ultimamente implantar medidas de salud pública para prevenir el hipotiroidismo mediante el suplemento de yodo en la sal de mesa, segun recordaban desde la Sociedad Española de Bioquímica y Biología Molecular. El trabajo de Morreale también ayudó a examinar el papel de las hormonas tiroideas maternas y del camino al yodo de la madre en el desarrollo del cerebro del feto, contribuyendo a definir los requisitos nutricionales de yodo de las embarazadas.

gabriela morreale

Su aporte científico mas destacado ha sido, sin duda, la prueba del talón en recién nacidos. Gabriela Morreale y Francisco Escobar, desde su laboratorio en el Instituto de Investigaciones Biomédicas Alberto Sols, centro mixto del CSIC y de la Universidad Autónoma de Madrid, inventaron las técnicas de detección precoz de hipotiroidismo congénito. Estas consisten en un simple analisis de sangre en los bebés para medir los niveles de las hormonas TSH y T4. Gracias a estas pruebas es factible eludir que casi 150 chicos al año en España sufran retraso mental como consecuencia del hipotiroidismo congénito.

La perseverancia de Morreale no conoció fronteras, ya que unos años mas tarde de que España adoptara la prueba del talón, UNICEF decidió imitar la medida y aplicar el analisis sanguíneo en recién nacidos de todo el mundo. Por otro lado, desde 1990 la Organización Mundial de la Salud reconoce el derecho al consumo de yodo durante el embarazo y la 1ª infancia. La investigadora actualmente fallecida fue homenajeada en el seno de la comunidad científica, donde fue elegida académica de honor de la Real Academia de Medicina, también de recibir el Premio Nacional de Investigación en Medicina (1977), el Premio Severo Ochoa de Investigación Biomédica (1989) y el Premio Rey Jaime I de Medicina Clínica (1998), entre otros galardones. Su significativo labor, que ha dejado huella en decenas de chicos de todo el mundo, merece ser recordada por toda la sociedad.